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Obtención de hidrógeno a partir de residuos plásticos

En una tesis doctoral llevada a cabo por la investigadora Itsaso Barbarias de la Universidad del País Vasco (UPV/EHU), se han logrado muy buenos resultados en un proceso para obtener hidrógeno a partir de plásticos. No sólo se propone un medio para el reciclaje de los residuos plásticos que terminan en los vertederos o en plantas de incineración, sino que también se obtiene hidrógeno que podría ser un combustible futuro, y lo que es más, en cantidades significativas. Hasta ahora, en su mayoría sólo se han llevado a cabo ensayos de una sola fase, pero Barbarias ha demostrado que se puede realizar como un proceso de dos fases.

En la primera fase, la pirólisis de los plásticos (la degradación térmica de los plásticos en ausencia de oxígeno) se lleva a cabo en un reactor cónico de lecho en surtidor, ya que es aquí donde tienen lugar las grandes transferencias de calor y masa, gracias a los movimientos cíclicos que tienen lugar en el interior del reactor; y los gases obtenidos son llevados desde allí a la segunda fase. La segunda fase implica reformado catalítico con vapor, en otras palabras, los gases en la primera fase reaccionan en presencia de vapor de agua con la ayuda de un convertidor catalítico, y se obtiene de esa manera hidrógeno.

En el proceso, se realizaron pruebas utilizando diferentes condiciones de operación para explorar el efecto que tienen sobre la producción de hidrógeno. Como los conversores catalíticos se desactivan con el tiempo, se han analizado también las causas de esta desactivación. Y lo que es más, como parte de la tesis también se analizaron ciertos tipos de plástico que se encuentran en los residuos sólidos urbanos para determinar su potencial para la producción de hidrógeno.